Mujeres y negras, las figuras ocultas de la NASA

 

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Las protagonistas de la película en el Centro Espacial Kennedy de Florida. NASA.

Ser mujer negra en los años 50 no era fácil en Estados Unidos. Ni siquiera para mentes tan brillantes como las de las protagonistas de la película Figuras ocultas (Hidden Figures), que lograron destacar en la NASA en plena carrera espacial.

Basada en el libro homónimo de Margot Lee, Figuras ocultas cuenta la historia real de Katherine G. Johnson, Dorothy Vaughan y Mary Jackson. Estas tres afroamericanas tenían una sólida formación científica y comenzaron trabajando junto a otras mujeres negras como “calculadoras humanas” en la NACA, el organismo predecesor de la NASA.

Su tarea era realizar las operaciones necesarias para los estudios y misiones espaciales, contando tan sólo con sus cerebros y una calculadora. Pero la capacidad y ambición de Johnson, Vaughan y Jackson iban más allá, aunque para demostrarlo tuvieron que enfrentarse a una doble barrera: la del machismo y el racismo.

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Katherine Johnson en 1966. Wikipedia.

Katherine G. Johnson, interpretada por Taraji P. Henson, fue transferida a la División de Investigación de Vuelo, que por aquel entonces intentaba superar a la URSS en la carrera por enviar un hombre al espacio. La reclutaron por sus conocimientos en geometría analítica y acabó calculando las trayectorias y ventanas de lanzamiento de los primeros vuelos espaciales tripulados de Estados Unidos.

 

Por el camino se topó con la segregación racial, que la obligaba cada día a recorrer casi un kilómetro para llegar hasta los aseos reservados para las mujeres “de color”, como puede verse en la película. O con el machismo, que en un principio la dejó fuera de las reuniones de ingenieros. Su fiabilidad era tal, que el propio John Glenn –el primer astronauta estadounidense que orbitó la Tierra- se negó a despegar si Johnson no comprobaba los cálculos realizados por un ordenador electrónico.

Dorothy Vaughan (Octavia Spencer), por su parte, sufrió la discriminación de ejercer como supervisora de las “calculadoras humanas” sin ser ascendida ni retribuida por ello. Fue una visionaria y cuando los primeros ordenadores IBM llegaron a las instalaciones de la NASA se percató de que pronto sustituirían el trabajo que ella y sus compañeras hacían. Así que se dedicó a aprender programación por su cuenta y a formar a su equipo, garantizando su permanencia en la NASA.

La tercera protagonista, Mary Jackson (Janelle Monáe), tuvo que recurrir a los tribunales para convertirse en la primera ingeniera negra de la NASA. Por aquella época el estado de Virginia todavía era segregacionista y necesitó el permiso de un juez para poder asistir a clases nocturnas y obtener el título.

Figuras Ocultas merece la pena no sólo por la historia que cuenta sino por cómo la cuenta. Es ágil, tiene muchos momentos de humor y una magnífica banda sonora, además de contar con Kevin Costner y Kirsten Dunst en el reparto. Y los fans de Big Bang Theory disfrutarán viendo a Jim Parsons (Sheldon Cooper) encarnando a un científico obligado a admitir que no es el mejor en lo suyo.

La película habla de la injusticia y la superación personal, pero también refleja la trepidante carrera que protagonizaron Estados Unidos y la URSS por llegar al espacio, con las consiguientes dosis de patriotismo y  presión para los científicos. Y nos recuerda el esfuerzo y trabajo que supuso poner en órbita a un ser humano, por más que hoy haya dejado de parecernos una hazaña.

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Diez cosas de Humboldt que no sabías

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Pingüinos Humboldt en islas Ballesta, Perú. Fotografía de FuGo Laura

 

Si viajáis por Sudamérica podréis conocer a los pingüinos Humboldt o estar cerca de la corriente de Humboldt. En Estados Unidos hay cuatro condados y trece ciudades Humboldt, en Berlín hay una Universidad Humboldt e incluso en la Luna existe un mar de Humboldt. ¿Pero quién es ese tal Humboldt? Hace poco cayó en mis manos La invención de la naturaleza, una reciente y magnífica biografía sobre este científico alemán escrita por Andrea Wulf. Así que aprovecho este post para reivindicar a uno de los mayores naturalistas de la historia y rescatar alguna de las curiosidades sobre su vida que podéis encontrar entre las páginas de ese libro.

 

Quién fue

Sí, lo primero es que te presente a Alexander von Humboldt (1769-1859), nada menos que el científico más conocido de su época a nivel mundial. Nació en una familia acomodada de Berlín y tuvo que estudiar Economía para contentar a su madre.

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Estatua de Alexander von Humboldt en Berlín. Fotografía de Laura del Río

Pero en cuanto pudo disponer de su herencia se lanzó a recorrer América Latina e investigar sus parajes naturales. No descubrió ninguna gran ley física pero sí la interrelación de la naturaleza y los efectos de la mano del hombre sobre el medio ambiente. Era posiblemente la persona que más sabía de Latinoamérica en aquellos años, conoció a reyes y presidentes de todo el mundo y se convirtió en el hombre al que tenían que visitar todos los jóvenes científicos que quisieran hacer carrera.

Uno de sus fans fue Goethe

El joven Alexander paso una temporada con su hermano Wilhelm en Jena, el principal centro cultural germano por aquel entonces y cuna del romanticismo. Muy cerca, en Weimar, vivía Johan Wolfgang von Goethe, considerado uno de los mayores escritores alemanes de todos los tiempos. Goethe era un humanista y además de las letras le interesaban la geología, la química o la medicina. Cuando Alexander von Humboldt visitó a su hermano en 1794, este invitó a Goethe a Jena y ambos se conocieron. Humboldt tenía tan sólo 25 años pero fascinó al escritor, que ya rallaba los 45. “En ocho años leyendo libros, uno no podría aprender todo lo que él te enseña en una hora”, llegó a decir el poeta. Sigue leyendo

Celebra con ciencia el Día del Museo

Hoy se celebra el Día Internacional del Museo, IMD2016_banner_esdedicado en esta ocasión a los  Paisajes Culturales. Si estás en Madrid, Barcelona, Burgos o Valladolid, aquí tienes alguinas propuestas para celebrarlo  con un poco de ciencia.

Museo Nacional de Ciencia y Tecnología de Alcobendas (MUNCYT): Lo celebra del 18 al 22 de mayo con una particular propuesta. Los visitantes podrán elaborar los carteles de varias piezas sin información que irán encontrando y sus “creaciones” se expondrán en el vestíbulo del museo. ¿Nunca te has preguntado quién escribe esas cartelas de información que encotramos en los museos, o por qué casi hay que utilizar prismáticos para poder leerlas? Pues esta es tu oportunidad para hacerlo a tu manera. La entrada al museo es gratuita y abre de martes a viernes: de 10:00 a 19:00 horas y sábados, domingos y festivos de 11:00 a 20:00 horas.

Museo Nacional de Ciencias Naturales de Madrid (MNCN): Ofrece una programación especial los días 18, 19 y 21 de mayo y este último festeja también la Noche Europea de los Museos. Para ello se han centrado en la exposición ‘Arte y Naturaleza en la Prehistoria. La colección de calcos de arte rupestre del MNCN’ y en la nueva muestra temporal ‘Madera de artista’ que se inaugura coincidiendo con el Día Internacional de los Museos. La entrada al museo es gratuita los días 18 (10:00-17:00) y 21 (20:00-00:00) hasta completar aforo, por orden de llegada. Sigue leyendo

¿Ciencias o letras?

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Fotografía de Laura FuGo

Siempre he sido de letras. ¿Siempre? En realidad no. En el colegio llegué a disputar (que no ganar) alguna olimpiada matemática aunque con las integrales y las sumas de moles se me atragantó la ciencia… Pero Pitágoras siempre llama dos veces y después de diez años de periodismo internacional, ahora me descubro leyendo sobre virus, agujeros negros y fuerzas de la gravedad. Ciencívora es la respuesta a esta nueva inquietud y espero que se convierta en un rincón en el que degustar la ciencia.

Además de compartir mis reportajes y entrevistas, seleccionaré para vosotros los artículos más interesantes en It-science, hablaré de libros, películas o museos en Culturiciencia y buscaré respuesta entre los expertos a La pregunta del mes. Todo para que os pique el gusanillo del saber y no lo tengáis tan claro cuando os vuelvan a preguntar: ¿eres de ciencias o de letras?